Nieuws - 25/08/22

LRM-magazine: "Als ondernemer is het de aard van het beestje dat je altijd beter wilt"

Aan tafel met vier CEO’s die de award Limburgse Startup van het Jaar binnenhaalden. Stephan van Hoof (Blue Foot Membranes), Guy Van Neck (MobieTrain), Lars Grieten (Qompium) en Johan Smeyers (Arkite) over awards winnen, grenzen verleggen en stress overwinnen.

Stephan van Hoof, CEO Blue Foot Membranes

Blue Foot Membranes maakt circulair watergebruik mogelijk. Als spin-out van VITO hebben zij een membraantechnologie opgeschaald, doorontwikkeld en naar de markt gebracht. Blue Foot Membranes werkt samen met installatiebouwers om afvalwater te zuiveren en te hergebruiken op industriële schaal. Het bedrijf startte in 2017 en is momenteel actief in Europa, het Midden-Oosten en Zuid-Oost Azië. Het bedrijf is gevestigd in Lommel (B) en Saerbeck (D).

Stephan van Hoof, CEO Blue Foot Membranes

Guy Van Neck, CEO/Founder MobieTrain

MobieTrain is een microlearningplatform voor met name frontline medewerkers in voornamelijk de retail, logistiek en bouwsector. Het bedrijf heeft zijn hoofdkantoor in Genk, met hubs in Lissabon, Madrid en Milaan. MobieTrain telt inmiddels 50 medewerkers.

Guy Van Neck, CEO/Founder MobieTrain

Lars Grieten, CEO/Co-founder Qompium

Qompium is het bedrijf boven Fibricheck, een mobiele app die hartritmestoornissen kan opsporen, en Extra Horizon, een backendoplossing voor medische appontwikkelaars om sneller de markt op te kunnen. Hun hoofdkantoor ligt op Corda Campus, ze zijn vooral actief in Europa, het Midden-Oosten en Australië.

Lars Grieten, CEO/Co-founder Qompium

Johan Smeyers, CEO/Founder Arkite

Arkite helpt operatoren om zo foutloos en efficiënt mogelijk te werken. Het ontwikkelde hiervoor een technologie met 3D-sensoren. Via Augmented Reality projecteren ze werkinstructies op het te bouwen product. Momenteel zijn er zo’n 300 installaties van hen operationeel.

Stephan van Hoof (Blue Foot Membranes), Guy Van Neck (MobieTrain), Lars Grieten (Qompium), Johan Smeyers (Arkite)

Arkite, Qompium, MobieTrain en Blue Foot Membranes waren de respectievelijke winnaars van de Limburgse Startup van het Jaar in 2017, 2018, 2019 en 2021. Lars Grieten: “We kregen de award een jaar nadat we op de markt kwamen met ons product. Een goede en noodzakelijke periode waarin we op best wat weerstand stuitten in de traditionele medische wereld op het vlak van geloofwaardigheid. Elke erkenning zorgde toen voor extra reputatiewinst. En het is natuurlijk een opsteker voor het hele team.”

Johan Smeyers: “Bij ons heeft het zeker geholpen in de zoektocht naar personeel. We waren toen hard op zoek naar talenten en merkten dat Startup van het Jaar, samen met de Limburg Innovation Award die we toen ook wonnen, die zoektocht enorm heeft versneld.”

Stephan: “Wat mij opviel, is dat je meteen bekender wordt bij een groep mensen waar je anders niet mee in aanraking komt. Je naam wordt herkenbaarder en wanneer een potentiële klant online vindt dat je al wat awards hebt gewonnen, geeft dat zeker extra vertrouwen. En intern geeft het natuurlijk ook de bevestiging dat je bezig bent met zaken die impact hebben.”

Lars: “Zeker in de vroege startupfase is dat belangrijk. Je gaat door ups-anddowns en de nacht is het donkerst vlak voor de zon opkomt. Zo’n prijzen geven dan een boost om er met het team voor te gaan.” Johan: “Je mag inderdaad de uitwerking op je eigen team niet onderschatten. Iedereen wil onderdeel zijn van een succesformule.”

Klein landje tussen grote spelers

Als klein Belgisch bedrijf het willen maken in het buitenland, hoe moeilijk is dat? Guy: “MobieTrains eerste klant was er eentje in het Midden-Oosten. We zijn parallel gegroeid in binnen- en buitenland dankzij een internationaal netwerk dat ik al had. Wat wel moeilijker bleek, is buitenlands kapitaal aantrekken. België is schijnbaar toch exotischer dan Duitsland of het Verenigd Koninkrijk. Belgische ondernemers moeten als het ware extra overtuigen. Wij hebben onze product-market fit bewezen, wat uiteindelijk Britse investeerders overtuigde.”

Johan: “We zijn in België heel goed op het vlak van technologie en techniek, maar we zijn natuurlijk nog altijd een klein landje.”

Guy: “Het is dan goed dat je een partner zoals LRM hebt die al redelijk vroeg instapt. Ze waren een van onze eerste institutionele partners en een luxe om mee samen te werken. Ze kijken niet puur naar de metrics maar ook naar hoe het bedrijf zich verder kan en zal ontwikkelen.”

Stephan: “We merken dat ook internationaal mond-tot-mondreclame speelt. We hadden bijvoorbeeld een project in België zelf, voor een grote corporate. Via hun hoofdkwartier is dat dan tot bij een dochteronderneming in Australië geraakt, van waaruit we nu zijn geconnecteerd voor een nieuwe opdracht. Het werkt daarbij voor ons goed dat we met onze eindklant aan tafel zitten, niet alleen met de installatiebouwers die onze technologie implementeren. Wanneer de eindklant overtuigd is van onze meerwaarde, en ons gewoon al kent, gaan ook zij naar ons op zoek.”

DronePort Cuisine, Brustem

Founder stress

Hoe gaan deze ondernemers om met prestatiedruk? Guy: “Ik vind het een misvatting dat ondernemers 24 op 24 en 7 op 7 moéten werken. Dat houdt toch niemand vol. Even kunnen deconnecteren, dat is eens zo belangrijk.” Lars: “Het is uiteindelijk een marathon. De eerste jaren ben je misschien aan het sprinten, maar je dient een haalbaar tempo te vinden. Niet simpel, want je wil alles doen om van je zaak een succes te maken. Dat gevoel kan je moeilijk uitschakelen.”

“Ik heb zelf ondertussen twee kindjes gekregen, wat ik wel onderschat had. Samen met mijn drie co-founders hebben we daarrond afspraken gemaakt. Iedereen heeft nu vaste safe time ingepland staan in de agenda’s. Dat zijn de momenten waarop je niet beschikbaar bent en kan focussen op iets anders. Ik heb bijvoorbeeld elke dag van 6 tot 8 uur ’s avonds tijd voor mijn gezin. Dat is een goede zet geweest voor het hele bedrijf.”

Guy: “Het is natuurlijk moeilijk om helemaal los te koppelen. Op vakantie doe ik ook vaak nog wat calls of werk ik elke dag even. Dat is nu niet per se een opgave.” Lars: “Je ontspant erna ook vaak beter als je nog even een uurtje iets hebt kunnen doen. Dat gevoel heb ik toch.”

Johan: “Ik was ooit op Tenerife, jaren geleden, toen mijn gsm volledig stuk ging. Ik heb er even over getwijfeld maar heb toen toch besloten om geen nieuwe te kopen. Ik heb mijn rechterhand gebeld met de gsm van mijn vrouw en laten weten dat hij me zo kon bereiken als het echt nodig was. Ik heb de hele week niemand gehoord, beste vakantie ooit (lacht).”

Guy: “De vraag is natuurlijk: hoeveel druk leg je jezelf op? Als ondernemer is het de aard van het beestje dat je altijd beter wilt. Maar soms moet je kunnen reflecteren en zeggen: ik doe wat ik kan, en het team ook. Als het nu anders loopt, kunnen we ons dat niet verwijten. Dat geeft de rust die je als ondernemer ook verdient.”

Lunch DronePort Cuisine

Koen Walbers, Sr. Investment Manager LRM

“LRM is een toegankelijk investeringsfonds, we proberen de drempel zo laag mogelijk te houden en leren de startups in onze regio graag kennen. Zo staan we in nauw contact met de bedrijven in onze incubatoren en is ons team aanwezig op pitchdagen voor startups zoals imec.istart investor days en the big score.”

Stephan van Hoof (Blue Foot Membranes), Guy Van Neck (MobieTrain), Lars Grieten (Qompium), Johan Smeyers (Arkite)