News - 24/12/18

Unieke dronecampus opent haar deuren in Sint-Truiden

Klassieke luchtvaartsector en drone-industrie werken op DronePort samen aan innovatieve toekomst

SINT-TRUIDEN – Op vrijdag 21 december 2018, exact een jaar na de eerstesteenlegging, opent DronePort, de campus voor technologiebedrijven die actief zijn in de bemande en onbemande luchtvaartsector, haar deuren op de voormalige militaire vliegbasis in Brustem. DronePort wordt de nieuwe thuishaven voor start-ups, groeibedrijven, scholen en kenniscentra die samen zullen werken aan een innovatieve toekomst voor de luchtvaartsector. Droneport is een initiatief van de Limburgse Investeringsmaatschappij (LRM), stad Sint-Truiden, POM Limburg en JK Invest.

"De nieuwe technologische campus voor de bemande luchtvaart en de steeds belangrijker wordende drone-industrie heeft echt álles in huis om beide sectoren op één site te laten samenwerken en te laten groeien", zegt een trotse Mark Vanlook, algemeen directeur van DronePort. "Zo gaan er op de site jaarlijks heel wat piloottrainingen, initiatievluchten en commerciële vluchten plaatsvinden die dankbaar gebruikmaken van het unieke luchtruim en de ruime landingsbaan. Vanuit de controletoren worden zowel bemande als onbemande vluchten in goede banen geleid. En voor drones zijn er meerdere specifieke outdoor testzones waar ze tot 650 meter hoog kunnen vliegen, wat uniek is in Europa. DronePort biedt bovendien diverse ateliers waar dronepiloten, technici en onderzoekers nieuwe prototypes van drones bouwen die ze kunnen testen in de indoor testruimtes of in de DronePort Cage. DronePort is een open campus, dit wil zeggen dat er ook aan bezoekers, vliegliefhebbers en zakenmensen werd gedacht: in de DronePort Cuisine geniet je van een hapje, een drankje en een schitterend Haspengouws panorama met zicht op de landingsbaan."

DronePort beschikt over heel wat diverse kantoorruimtes waar bedrijven zich kunnen settelen. Denk hierbij aan vaste kantoren, flex desks en vergaderzalen die gebruikt worden voor meetings, brainstormsessies, workshops en events. De incubator, gelegen op de eerste verdieping, geeft start-ups in de vliegindustrie meteen een thuishaven om te groeien en te leren. "We hebben een unieke luchtbubbel waarin er naar hartenlust getest en gevlogen kan worden, maar we bieden meer: ons ecosysteem zorgt er ook voor dat startende bedrijven in contact komen met ervaren spelers. Ze krijgen begeleiding en ondersteuning van partners op de site. Hier kunnen de grote én kleine bedrijven elkaar versterken en groeien op een zeer natuurlijke manier", zegt Mark Vanlook. "Wie zich vestigt op DronePort Campus, treedt dus toe tot een unieke dronecommunity waar opportuniteiten en samenwerkingen met de academische wereld en organisaties zoals EUKA, de Vlaamse dronecluster, voor het grijpen liggen."

Van militaire vliegbasis naar innovatieve hotspot

De herbestemming van de militaire site is belangrijk voor de stad Sint-Truiden. "DronePort is een uniek herwaarderingsproject", zegt Veerle Heeren, burgemeester van de stad Sint-Truiden en voorzitter van de raad van bestuur van DronePort. "De oude militaire luchthaven heeft een unieke infrastructuur die erg geschikt is om de dronetechnologie verder te ontwikkelen. 50 jaar geleden waren we pionier in de luchtvaartsector, met drones zetten we die trend verder. DronePort zet onze stad zowel nationaal als internationaal op de kaart als innovatieve en ondernemende stad. Hierdoor ontwikkelt Sint-Truiden zich als het Europese kennis- en expertisecentrum van deze toekomstbepalende technologie. Dat zal ook de werkgelegenheid in onze stad en de hele regio bijzonder ten goede komen."

Jacques Waldeyer, die samen met Kris Vandenberghe het investeringsvehikel JK Invest vormt, beaamt dat: "Toen we het idee vernamen om deze oude site om te toveren tot een bedrijvensite waar verleden en toekomst hand in hand gaan en elkaar zelfs versterken, hebben we onmiddellijk beslist dat we hier onze schouders mee onder wilden zetten. Één van de troeven van DronePort is ongetwijfeld de combinatie van traditionele luchtvaart en drones. Het is van groot belang dat bemande en onbemande luchtvaart kunnen samenwerken en op elkaar afgestemd worden. Enkel dan gaat het duidelijk worden tot wat de dronesector in staat is."

Cross-overs tussen verschillende sectoren

"We zijn erg trots op het resultaat", vult Stijn Bijnens, CEO LRM,  aan. "We zetten opnieuw in op samenwerkingen in een innovatief kader waar jobs én businessopportuniteiten gecreëerd worden. Het draait niet alleen om harde business, maar ook onderzoek, ontwikkeling en opleidingen moeten daarin centraal staan. We kijken daarvoor dus niet alleen naar bedrijven, maar ook naar scholen en kenniscentra. Door samenwerkingen en cross-overs tussen verschillende sectoren kan de groei van bedrijven en sectoren versneld worden." Ook EUKA, speelt nu al een belangrijke rol op de dronecampus. EUKA verbindt de dronesector met de eindgebruiker, helpt innovatieve en internationale projecten op te zetten en geeft beleidsadvies voor een soepeler wetgeving.

Ook POM Limburg zet haar sterke schouders onder dit project. “Via onze participatie in DronePort versterken we het merk ‘Limburg’ als innovatieve regio en verhogen we haar innovatieslagkracht," zegt Frank Zwerts, directeur POM Limburg. "POM Limburg focust op hefboomprojecten die de potentie hebben om Limburg economisch te versnellen. Droneport past volledig in deze doelstelling. Met onze participatie willen we de jonge, zich nog ontdekkende, maar veelbelovende dronesector en het bijhorende ondernemerschap alle kansen bieden om vanuit Limburg de wereld te veroveren."

Eerste samenwerkingen nu al een feit

Een paar weken vóór de opening haalde DronePort al een eerste samenwerkingsovereenkomst binnen met grote, internationale spelers uit het SAFIR-consortium, Safe and Flexible Integration of Initial U-space Services in a Real Environment. Dat consortium bestaat uit heel wat Belgische (Unifly, skeyes, DronePort, Proximus, Haven Antwerpen, Helicus, Sabca en Elia) en internationale topspelers (Amazon Prime Air, High Eye, C-Astral, Tekever, Aveillant) uit de drone- en technologiewereld en de luchtvaart. Ze zetten de komende jaren sterk in op onderzoeken en demonstraties voor drone-operaties die levensvatbaar, robuust en gebruiksklaar zijn in heel Europa. DronePort zal daarnaast in de loop van volgend jaar reeds een 25-tal Vlaamse bedrijven en kennisinstellingen huisvesten, goed voor bijna 100 werknemers.